Cómo encontrar una idea de producto para un microfabricante independiente de software

18 de Julio de 2005

Publicado: Diciembre de 2004

Eric Sink

Software Craftsman, SourceGear

Resumen: Eric describe una serie de pasos que le ayudarán a encontrar una buena idea de producto para poner en marcha un microfabricante independiente de software. (9 páginas impresas.) (Este artículo contiene vínculos a páginas en inglés.)

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Súbase al tren de los microfabricantes independientes de software Súbase al tren de los microfabricantes independientes de software
Cartas. Recibo cartas. Cartas. Recibo cartas.
Un algoritmo para encontrar ideas Un algoritmo para encontrar ideas
Creación de una lista de ideas Creación de una lista de ideas
Evalúe las ideas y elija una Evalúe las ideas y elija una
Los pasos siguientes Los pasos siguientes

Súbase al tren de los microfabricantes independientes de software

En la edición de septiembre de esta columna, escribí algo acerca de lo que llamé un "microfabricante independiente de software", una compañía de productos de software en la que trabaja una única persona. Desde entonces, este concepto parece haber hecho eco en muchos lectores. He visto muchas conversaciones entre usuarios que quieren arriesgarse y crear su propio microfabricante independiente de software.

Con esto no pretendo decir que el término "microfabricante independiente de software" vaya a aparecer próximamente en la portada del Newsweek, sino que me ha sorprendido la respuesta recibida. Acuñé este término sin pensarlo apenas y sin considerar en absoluto la posibilidad de que pudiera tener resonancia en los desarrolladores que desean comenzar un negocio. Por este motivo, ni siquiera pensé en la idea de registrar el nombre de dominio microisv.com.. Afortunadamente, alguien lo hizo y ahora puede encontrarse allí una comunidad de microfabricantes independientes de software.

Cartas. Recibo cartas.

He recibido un gran número de cartas procedentes de aspirantes a microfabricantes independientes de software, que me envían todo tipo de preguntas, pensando erróneamente que tengo todas las respuestas. Una de las preguntas más frecuentes procede de personas que desean saber cómo encontrar una buena idea de producto. A todos les encanta la idea de crear y vender un producto de software desde su casa, pero no saben qué producto crear y vender.

Las buenas ideas de producto son algo poco habitual. Cuando uno quiere encontrar una idea de producto y no tiene una, las ideas pueden resultar muy esquivas. La búsqueda de una buena idea de producto puede resultar muy frustrante. Más adelante, cuando esté ocupado y concentrado en algo, las buenas ideas tenderán a aparecer con frecuencia.

Este artículo pretende describir el proceso que puede seguir un microfabricante independiente de software para encontrar una idea de producto, con el objetivo de sistematizar al máximo este proceso. De hecho, voy a explicar un algoritmo que se puede utilizar para encontrar ideas de producto.

Un algoritmo para encontrar ideas

Muchos empresarios buscan ideas de producto mediante algoritmos similares al siguiente:

Idea FindGoodProductIdea()
{
  while (true)
  {
    Idea candidateIdea = new Idea();
    if ( candidateIdea.IsGood() )
    {
      break;
    }
  }

  return candidateIdea;
}

Este algoritmo no funciona bien en absoluto por tres motivos:

  • No es eficiente. Cada vez que se recorre el bucle, el cerebro debe realizar un cambio de contexto entre la capacidad creativa y la analítica. Estos cambios de contexto consumen gran parte del tiempo de su CPU mental y la ralentizan.

  • Genera muy pocos resultados. Los cambios de contexto le impiden lograr un flujo realmente bueno de ideas.

  • Tiene errores. Este algoritmo le obliga a evaluar todas las ideas de producto de manera aislada. A veces, no es posible ver las posibilidades o las dificultades de una idea hasta que se ha pensado durante mucho tiempo en ella.

El uso del algoritmo anterior es la mejor manera de no encontrar una idea o de decidirse por una mala. Un algoritmo mucho mejor sería el siguiente:

Idea FindGoodProductIdea()
{
  ArrayList candidateList = BrainstormLotsOfIdeas();
  return ChooseTheBestIdea(candidateList);
}

Con este algoritmo, pasará mucho más tiempo creando una lista de ideas. En este paso se aplica la creatividad, pensando con la mente abierta en todo tipo de posibilidades.

Una vez hecho esto, se emplea el tiempo necesario en elegir la mejor idea de la lista, aplicando una mentalidad analítica para llegar a la única idea que es la más adecuada para el tipo de microfabricante independiente de software que desea crear.

Creación de una lista de ideas

Busque una libreta y un bolígrafo. Ahora deberá escribir todas las posibles ideas en las que puede pensar. Deberá disponer de decenas, o cientos, de ideas que serán candidatas para elegir la mejor.

No es necesario que escriba toda la lista en una única sesión. De hecho, probablemente sea preferible que realice este ejercicio de una manera más relajada. Escriba la lista durante un par de semanas, dedicando a esta tarea un poco de tiempo todos los días.

El proceso de generación de esta lista se denomina tormenta de ideas y el concepto clave es el "flujo". Debe intentar lograr una lluvia de ideas que caiga con tanta rapidez como su bolígrafo pueda escribir.

La regla más importante de la tormenta de ideas consiste en NO evaluar las ideas conforme vayan apareciendo. Anote todas las ideas que se le ocurran, por muy estúpidas que suenen. Intente no pensar en el tamaño del mercado ni en la dificultad de implementación o la fuerte competencia existente. Si se detiene a criticar las ideas, se detendrá esta lluvia. Además, las primeras impresiones de una idea de producto con frecuencia son muy engañosas. Las buenas ideas pueden sonar estúpidas al principio y, sin embargo, las ideas estúpidas con frecuencia parecen muy atractivas. Limítese a escribir todas las ideas para, inmediatamente después, comenzar a pensar en otra. Una vez que empiecen a aparecer las ideas, no las detenga.

¿Cómo se puede iniciar esta lluvia de ideas? A continuación, se incluyen algunas sugerencias:

Piense en problemas y no en tecnología

Para buscar una idea de producto, probablemente deberá pensar de manera totalmente opuesta a su forma de pensar. Debe concentrarse en los problemas que necesitan solución y no en las tecnologías que se aplicarán.

Hay bichos raros que piensan primero en las tecnología. Descubren una nueva y atractiva plataforma, y piensan en maneras de utilizarla. Descubren la propiedad Opacity de Windows Forms y comienzan a pensar en sus aplicaciones. Si todavía no utilizan .NET Framework, se quedan frustrados, porque todos los demás hablan de lo estupendo que es.

Probablemente, nunca encontrará una buena idea de producto de software si no deja de pensar tanto en el software. Por el contrario, piense en los problemas que necesitan solución. A continuación, piense cómo se puede utilizar el software para resolverlos.

Piense acerca de otros intereses

La mayoría del software se utiliza para resolver problemas que no están relacionados con el software. De hecho, muchos productos de software están dirigidos a un determinado sector. A estos mercados, los denominamos "verticales".

Probablemente, esté más familiarizado con productos "horizontales" como Microsoft Office o Quickbooks. Estos productos son de uso general y tienen aplicación en muchos tipos de negocios.

Hay numerosos productos verticales de los que probablemente nunca haya oído hablar. El público general no presta mucha atención al software empleado para administrar una tienda de muebles o un curso de golf. Sin embargo, hay grandes oportunidades en los mercados verticales. Todo el mundo utiliza equipos informáticos hoy día, por lo que hay una gran cantidad de necesidades que cubrir.

Y, lo que es todavía más importante, la competencia existente en los mercados verticales es mucho menos hostil. Los nichos verticales suelen ser atendidos por compañías de pequeño tamaño, como la suya. Las compañías de gran tamaño, como Microsoft y Oracle, por lo general no consideran que estos pequeños segmentos del mercado merezcan la pena.

El auténtico problema de los mercados verticales es que es necesario conocer en profundidad el campo en el que se desea vender. En el caso de los desarrolladores de software, lo más probable es que sepa mucho sobre software y no demasiado sobre inmobiliarias, reparación de automóviles o administración de clases. Probablemente, no sea muy buena idea sumergirse en un mercado vertical acerca del que no se sabe nada.

Sin embargo, si conoce algún campo no relacionado con el software, piense seriamente en los problemas que es necesario resolver en ese campo. Aunque estos intereses no técnicos sean meramente una afición, deberá pensar en la manera de encajar un producto de software en ellos. Como carpintero, con frecuencia se me ocurren ideas de productos de software que podrían interesar a un carpintero aficionado. La experiencia en temas no técnicos puede ser una estupenda fuente de ideas para la lista.

Obtenga más información

Si descubre que su cerebro no es suficiente para crear ideas, tal vez necesita una chispa que avive un poco su creatividad. Por decirlo de otra manera, para conseguir más resultados, necesita más información. Debe conseguir de alguna manera pensar en temas en los que normalmente no piensa y, para ello, deberá salirse de la rutina habitual.

Tome su libreta y diríjase al centro comercial. Ahora dé un paseo por allí y observe. No se fije en los adolescentes con los vaqueros caídos. Concéntrese en las tiendas y en los productos que venden. Piense en todos los que compran esos productos. ¿Tienen un equipo informático? ¿Qué problemas podrían resolverse con ese equipo informático?

Repita el ejercicio anterior pero esta vez, en vez de pasear por un centro comercial, haga una visita virtual a las páginas amarillas de su guía de teléfonos. Piense en todas las compañías que ve. ¿Qué programas podrían facilitar el funcionamiento de estas compañías?

Estos paseos son sencillamente una manera de fomentar las ideas alternativas. Verá de todo, desde gafas a galletitas saladas pasando por máquinas cortacésped. ¡Quién sabe qué ideas se le pueden ocurrir! No se olvide de anotarlas todas.

Obtenga la ayuda de otros

Las tormentas de ideas funcionan mejor con varias personas. Pídale a un amigo o un familiar que le ayuden a pensar ideas para la lista. Pregúnteles qué les gustaría que sus equipos informáticos pudieran hacer de otra manera.

¿Hay alguien que tiene un pequeño negocio? ¿Un profesor? ¿Un universitario? ¿Una ama de casa? Pregúnteles a todos qué les gustaría que los equipos informáticos pudieran hacer para que sus trabajos o vidas resultaran más fáciles.

Imite a las rémoras

Una rémora es un pez que se coloca al lado de una criatura de mayor tamaño como una ballena o un tiburón. La rémora no se esfuerza en absoluto en encontrar comida. Confía en que el pez de mayor tamaño resuelva esos auténticos retos y luego aprovecha todas las oportunidades que aparecen. Las rémoras nos recuerdan que los microfabricantes independientes de software pueden ser muy buenos en la creación de productos adicionales.

Un producto adicional es un producto de software que complementa a otro producto de software. El otro producto (al que llamaremos "aplicación host") suele ser de mayor tamaño y más famoso. Los productos adicionales aprovechan la popularidad de la aplicación host. Por ejemplo, un complemento de Adobe Photoshop es un producto adicional.

La estrategia necesaria para productos adicionales es muy diferente de los demás escenarios. Se utiliza la aplicación host como parte de la plataforma de la misma manera que el sistema operativo o las bibliotecas de tiempo de ejecución. Todos aquellos que no utilicen la aplicación host no tendrán interés alguno en su producto adicional. La posible base de clientes está estrictamente limitada al conjunto de personas que son usuarios de la ballena a la que se adherirá su rémora. Por este motivo, es importante elegir una ballena que sea realmente grande.

A pesar de que el mercado máximo esté tan claramente definido y limitado, los productos adicionales suelen venderse muy bien. A los usuarios les gustan los productos adicionales porque consiguen resolver un problema sin cambiar la manera en la que suelen hacer las cosas. Como su nombre bien indica, un producto adicional es sencillamente una adición, que no resta nada a la manera habitual de trabajo del usuario.

Como ejemplo, pensemos en QuickBooks, que probablemente sea la aplicación de contabilidad más popular entre las pequeñas empresas. Supongamos que a QuickBooks le falta una característica que interesa a muchas personas. Si desea seguir una estrategia condenada al fracaso, puede crear su propia aplicación de contabilidad a partir de cero para incluir la característica que falta. Por otra parte, si desea seguir una estrategia mucho más inteligente, puede crear un producto adicional que ayude a los usuarios de QuickBooks a enfrentarse a esta deficiencia.

Para incluir productos adicionales en la lista de posibles ideas de producto, deberá ejecutar una subrutina especial. El pseudocódigo presentará el siguiente aspecto:

  1. Confeccione una lista de productos realmente populares.

  2. Para cada una de estas aplicaciones host:

    a/ Utilice Google para buscar comentarios de usuarios que señalen alguna deficiencia o característica que echan en falta.

    b/ Piense en productos adicionales que pueden resolver sus problemas.

El gran volumen de quejas existente en Internet normalmente permite llenar rápidamente la lista de candidatos con ideas de productos adicionales.

Evalúe las ideas y elija una

Una vez que tenga la lista de ideas puede comenzar a criticarlas. ¿Qué ideas suenan plausibles? ¿Cuáles parecen absurdas? ¿Cuáles suenan divertidas? ¿Cuál es la mejor?

Necesita plantearse algunas preguntas difíciles acerca de cada idea. A continuación, he incluido unas cuantas preguntas que debe hacerse a la hora de determinar el valor de una idea de producto concreta. Pero son sólo ejemplos del tipo de preguntas que debe hacerse. No tenga miedo de plantear sus propias preguntas.

Además, no se haga únicamente a sí mismo estas preguntas. Busque otras personas a las que también pueda preguntar. La elección de una idea de producto por uno mismo es una estrategia realmente mala. Hay un gran peligro de que se enamore de una de las ideas y se ciegue ante los riesgos y los problemas que aparecerán más adelante. Pídale opinión a alguien que sea objetivo y que no estará implicado en su nuevo negocio. De hecho, es una buena idea pedir varias opiniones.

No es necesario que haga caso de todos los consejos que le den, pero considere objetivamente todos los comentarios que escuche. Para ello, tiene que estar curtido. Alguien le dirá que su idea es estúpida, independientemente de si lo es o no. No podrá analizar con lógica su decisión si hieren sus sentimientos.

Preguntas sugeridas

¿Utilizará personalmente este producto?

La vida es más sencilla cuando uno desarrolla un producto que realmente utiliza. Como usuario de su propio software, nunca perderá el contacto con sus problemas.

¿Resuelve este producto una necesidad?

Los empresarios con frecuencia desean desarrollar juegos. ¿Y por qué no? Después de todo, los juegos son divertidos. ¿Por qué no deberíamos disfrutar de la vida?

Muchas personas se ganan la vida creando juegos, pero este caso es muy diferente. No olvide que a los juegos informáticos también se les llama "software de entretenimiento". La palabra clave aquí es entretenimiento. El desarrollo de un juego popular es un proceso tan difícil de predecir como la creación de un grupo de rock famoso.

Si puede ganarse la vida creando juegos, le felicito sinceramente y confieso que le envidio. Mi opinión es que resulta más fácil vender software que resuelve problemas.

¿Quiénes son los competidores?

Necesita identificar los competidores y estudiarlos. Busque en Internet y explore todo lo que pueda. ¿Cuánto tiempo llevan en el negocio? ¿Son rentables? ¿Tienen inversores? ¿Cuántos empleados tienen? ¿Cuánto gastan en publicidad? En el caso de compañías públicas, esta información es fácil de encontrar. En el caso de compañías privadas, tendrá que hacer una estimación.

Si no consigue encontrar ningún competidor, échese a temblar. Por lo general, esto es mala señal, ya que suele indicar que el producto no tendría ningún mercado en absoluto.

¿Cuál es la diferenciación?

¿Cómo se diferenciará el producto de los que ya ofrece la competencia? Los usuarios preocupados por esta diferencia serán su nicho objetivo. El factor más importante a la hora de evaluar el posible éxito de una idea de producto es una clara descripción del nicho objetivo que necesita el producto.

¿Cuántas personas hay en este nicho? ¿Cuánto pagarán por el producto? ¿Cómo puede asegurarse de que conocen su producto?

Otra manera rápida y segura de equivocarse es entrar en un mercado con una competencia establecida convencido de que puede obtener el 5% del mercado aunque su producto sea similar al de otros. Debe identificar una posición de mercado que pueda perseguir.

¿Cuánto tiempo tardará en crear el producto?

Es importante elegir una idea de producto que tenga el tamaño adecuado para un microfabricante independiente de software. Básicamente, tendrá que hacerlo usted todo. Siendo realistas, algunas ideas de producto son, sencillamente, demasiado ambiciosas.

También querrá llegar al mercado lo antes posible. ¿Cuántos meses necesitará para crear la versión 1.0 del producto? Por lo general, es preferible mantener el conjunto de características 1.0 lo más reducido posible para poder sacar el producto al mercado cuanto antes. Si no puede conseguir disponer de una versión 1.0 apta para su venta en un período de más o menos seis meses, piénselo detenidamente antes de dar el salto.

Una de mis ideas de producto favoritas personales presentaba este problema. La posición del mercado es buena y sé que el producto se vendería. Pero probablemente serían necesarios dos años de esfuerzo a jornada completa antes de poder lanzar la versión 1.0 y es un plazo demasiado largo antes de conseguir el primer dólar de ingresos y los primeros comentarios reales de los clientes.

¿Requiere este producto un vendedor?

El producto ideal para un microfabricante independiente de software se puede vender completamente a clientes que pagan mediante una tarjeta de crédito. Si se trata de una compañía con una sola persona, no dispondrá de personal de soporte.

Para el mercado doméstico, si la idea de producto no puede tener éxito sin estar colocada en los estantes de unos grandes almacenes, probablemente deberá encontrar otra idea. Lograr vender algo a través de este tipo de canal resulta muy difícil para un microfabricante independiente de software.

Para mercados empresariales, si la idea de producto no puede tener éxito sin un vendedor, probablemente deberá encontrar otra idea. Antes de contratar más personal, deberá conseguir establecer su microfabricante independiente de software.

Por otra parte, es importante tener en cuenta que este vendedor influirá en las decisiones sobre precios. Los compradores corporativos tienen límites. Si superan estos límites, deberán contar con una gran cantidad de aprobaciones por parte de sus superiores, lo que implica que necesitará un vendedor que les lleve de la mano a través de todo el proceso. Evite estos límites (y el vendedor) manteniendo el precio del producto por debajo de los 1.000 $, preferiblemente por debajo de los 500 $.

¿Cuánto soporte técnico será necesario?

Como microfabricante independiente de software, será el responsable de todo el soporte técnico. A menos que esté pensando en ampliar finalmente la compañía con nuevos empleados, todo el tiempo que pase proporcionando soporte técnico a los clientes es tiempo que no invierte en el desarrollo de nuevas características. No se olvide de este equilibrio a la hora de analizar una idea de producto.

Nota.

Estime los ingresos que obtendrá con un producto. Esta parte es la más difícil del análisis. Una explicación completa de las previsiones de ingresos sería demasiado larga para este artículo. Por ahora, basta con decir que sus estimaciones probablemente no sean tan malas como cree.

¿Son suficientes estos ingresos para alcanzar su objetivo financiero? Por ejemplo, si desea trabajar a jornada completa en su microfabricante independiente de software, ¿cuántas ventas necesita realizar todos los meses para pagar las facturas? ¿Puede obtener de manera realista esos ingresos?

Preguntas especiales para productos adicionales

Como comenté anteriormente, los productos adicionales implican una estrategia diferente, por lo que necesitan un grupo propio de preguntas especiales:

¿Cómo se realizará la integración con la aplicación host?

Los productos adicionales son bastante difíciles si no dispone de un sitio para establecer la conexión. ¿Incluye la aplicación host una API que pueda utilizar? ¿Un protocolo de red abierto? ¿Un formato de archivo documentado? Los clientes siempre quieren poder trabajar de la manera más integrada y sin cortes posible.

¿Puede obtener ayuda de marketing del proveedor de la aplicación host?

El proveedor de la aplicación host posee todo el mercado de su producto, por tanto, lo sabe todo sobre sus clientes. La situación ideal es que el proveedor comercialice su producto a sus clientes.

Tenga en cuenta que un gran proveedor no suele tener mucho aliciente para ayudarle. Sin embargo, ninguna estrategia de marketing que esté a su alcance puede ser tan eficaz como lo que ellos pueden hacer por usted, por lo que puede ser una buena idea preguntar. Tal vez aceptarían que anunciase su producto en su boletín, tal vez es posible convencerlos de que coloquen un vínculo en su sitio Web. No se sorprenda demasiado si le dicen que no, pero no debe tener miedo a preguntar más de una vez.

¿Tendré como competencia al proveedor de mayor tamaño?

El riesgo evidente de un producto adicional es la posibilidad de que el proveedor de la aplicación host incluya la característica que el producto adicional va a ofrecer. Considere este riesgo a la hora de analizar el potencial del producto adicional.

Acotar el campo

La curiosidad natural desearía disponer de un método completamente cuantitativo de determinar cuál es la mejor idea de producto. ¿Acaso no sería maravilloso? Asignar a cada idea sencillamente una puntuación numérica y ordenarlas. Salvo en caso de empate, la idea superior sería la que elegiríamos.

Si alguien llega a descubrir esta fórmula, le ruego que me lo comunique. Sin embargo, según mi experiencia las cosas no son tan sencillas. No hay ninguna fórmula sencilla que pueda medir con precisión el valor de cualquier idea de producto.

En vez de clasificar todas las ideas y elegir la mejor, haga varias iteraciones con la lista y elimine algunos de los candidatos cada vez.

Si hizo un buen trabajo durante la fase de tormenta de ideas, la lista contendrá probablemente algunas ideas que son realmente estúpidas. Eso está bien. Intente pensar con la mente abierta en cada una de las ideas de la lista. No es muy probable que elija finalmente una idea realmente horrible, por lo que es mejor considerarlas un buen rato antes de estar seguro. He ganado bastante dinero con ideas que al principio me parecían absurdas.

No obstante, las primeras iteraciones pueden ir bastante rápido. Algunas de las ideas probablemente se puedan eliminar sin analizarlas demasiado. Si está preguntándose si intentar crear una nueva base de datos SQL que compita con Microsoft, Oracle e IBM, espero que resuelva ese dilema con bastante rapidez.

La última iteración debe suponer una decisión entre las dos o tres mejores ideas de la lista. No tome la decisión final con demasiada rapidez. Tómese el tiempo necesario para buscar todos los datos que necesite.

Los pasos siguientes

Ahora imaginemos que a pesar de haber seguido todos los pasos descritos en este artículo, todavía no ha encontrado una buena idea de producto.

La verdad es que mi supuesto algoritmo no es una panacea. De hecho, he utilizado la palabra "algoritmo" de una manera un tanto irónica. La dirección de una empresa y el marketing son temas muy complejos, que sólo es posible simplificar y sistematizar hasta cierto punto. Como dije al principio de este artículo, mi objetivo es conseguir que este proceso sea "tan sistemático como sea posible", pero el resultado probablemente no sea "nada sistemático en absoluto". Los comienzos de un microfabricante independiente de software requieren una gran cantidad de ingredientes. Nada de lo que pueda escribir puede compensar la ausencia de un ingrediente fundamental.

Por otra parte, tal vez haya encontrado su idea y esté preparado para continuar su camino. ¡Enhorabuena! Continúe con valentía y precaución y tenga en cuenta este último consejo:

No olvide nunca que su idea carece de valor sin usted. Probablemente hay otras nueve personas en el planeta que estén pensando en la misma idea ahora mismo. La única pregunta es quién va a conseguir que esa idea se haga realidad.

El negocio del software

Eric Sink es el fundador no legendario de SourceGear, un fabricante independiente de software de herramientas para desarrolladores con sede en Illinois. Puede ver más artículos y comentarios de Eric en su blog en la dirección http://software.ericsink.com/.

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